Rapport sur le développement durable 2019

Technologies d'exploitation minière

Décarbonisation

Suncor s'est engagée à développer des technologies qui lui permettront de produire du pétrole brut à partir de ses projets dans le secteur des sables pétrolifères selon des coûts d'approvisionnement et une empreinte écologique (de la production au raffinage et à la consommation) égaux ou inférieurs à ceux de la production de pétrole classique. Cela pourrait se faire en partie par la décarbonisation sélective de nos produits tirés des sables pétrolifères.

Que signifie la décarbonisation?

Le bitume est un mélange complexe de composés, dont des constituants hydrocarbonés lourds qui doivent être considérablement valorisés et raffinés avant de pouvoir être utilisés comme essence, carburant diesel ou autre combustible. La valorisation fait référence aux processus qui augmentent le ratio hydrogène-carbone de ces constituants lourds. Une façon d'atteindre ce résultat est de rejeter une partie du carbone contenu dans le bitume. Cette « décarbonisation » est susceptible :

  • d'accroître la valeur du pétrole dérivé du bitume tout en retirant simultanément de façon permanente le carbone, le soufre et les impuretés du réseau mondial de carburants et combustibles
  • de diminuer la quantité de diluant nécessaire au transport et réduire les exigences en hydrogène et en énergie pour le traitement, d'où une réduction des émissions de gaz à effet de serre
  • d'accroître la capacité pipelinière

La décarbonisation est un domaine d'intérêt stratégique pour le développement technologique à Suncor – des procédés fiables et moins énergivores seront nécessaires pour en réaliser les avantages. Un exemple de cela est notre procédé de traitement des mousses au solvant paraffinique mis en œuvre à notre mine Fort Hills. On pourrait ainsi obtenir un pétrole brut de plus grande valeur livré à un coût plus bas dont l’incidence environnementale serait plus faible « du puits aux roues ».

Extraction non aqueuse

Dans le cadre de partenariats avec des fournisseurs d'équipement et des organismes de recherche comme Innotech Alberta (une filiale d'Alberta Innovates), nous participons au développement de nouvelles technologies dans le domaine de l’exploitation minière à ciel ouvert et de l'extraction du bitume. Celles-ci pourraient réduire ou éliminer le besoin d’eau pour l’extraction du bitume, ce qui permettrait de réduire ou d'éliminer les résidus, de simplifier l'exploitation minière et de réduire le coût total de nos activités.

À l'heure actuelle, on utilise de l’eau chaude pour séparer le bitume du sable. Si nous pouvions la remplacer par un autre solvant, nous pourrions réduire considérablement l’utilisation d’eau, les besoins liés aux bassins de résidus et peut-être aussi notre empreinte en gaz à effet de serre en abaissant les températures de fonctionnement et en simplifiant le processus global.

Nous procédons actuellement à divers essais en laboratoire et à l'échelle pilote au moyen de solvants afin de prouver que nous pouvons extraire le bitume de façon plus efficace sans eau et produire un mélange sec de sable et d'argile à partir de ce procédé qui pourrait être retourné à la mine aux fins de remise en état.

Ce travail comprend l'évaluation de nombreuses options de procédé en vue d'élaborer un concept optimal dans le cadre d'un projet pilote de démonstration prévu pour 2020.

Résidus de traitement des mousses

Gestion des résidus de traitement des mousses

La production de bitume à partir des sables pétrolifères exploitables nécessite un certain nombre d'étapes afin de purifier progressivement le flux de bitume. L'une de ces étapes, appelée « traitement des mousses », utilise un hydrocarbure léger pour aider à enlever la plus grande partie de l'eau et des minéraux de la mousse de bitume générée dans le circuit d'extraction primaire. Cette étape permet de produire un « bitume dilué » qui convient à la valorisation.

L'eau et les minéraux extraits deviennent partie intégrante d'un flux de résidus connu sous le nom de résidus de traitement des mousses (RTM). Les RTM sont constitués d'eau, de sable, de divers minéraux et d'hydrocarbures résiduels. La phase minérale est formée de divers composés qui incluent du sable ordinaire, une variété d'éléments terrestres rares et d'autres minéraux. Les hydrocarbures se présentent sous la forme de bitume et de traces d'hydrocarbures légers.

Afin d'assurer une gestion sécuritaire et efficace du flux de RTM (à court et à long terme), il faut protéger toute valeur de revenu potentiel des flux de RTM. En même temps, nous devons nous assurer que la matière est stockée de façon compatible avec les résultats de clôture à long terme.

Par l'intermédiaire de la COSIA, Suncor participe activement à divers programmes visant à mesurer l'impact environnemental des RTM et à élaborer des stratégies pour le stockage sécuritaire de la matière. Ces programmes sont un exemple éloquent de collaboration industrielle fructueuse en matière d'amélioration du rendement environnemental.

Suncor travaille à des façons d'utiliser la bioactivité naturelle observée dans les aires de confinement des résidus pour atténuer l'impact sur les constituants des RTM. Plusieurs procédés sont également à l'étude pour récupérer les constituants des RTM qui pourraient causer des effets géothermiques à long terme avant la mise en place de la matière dans le paysage au moment de la fermeture définitive.

Parallèlement aux activités entourant la clôture à long terme pour les matières liées aux flux de RTM, Suncor continue d'évaluer des méthodologies visant à libérer le potentiel économique des minéraux précieux contenus dans ces flux. De nombreux articles utilisés quotidiennement, comme les piles rechargeables et les aimants, nécessitent des éléments dont les flux de RTM sont naturellement enrichis. Si des procédés pouvaient être conçus pour récupérer ces éléments de façon rentable, cela pourrait transformer la perception des RTM qui pourraient passer de flux de déchets à une ressource potentielle pour plusieurs décennies.

Traitement des mousses au solvant paraffinique (PFT)

Notre mine Fort Hills utilise le procédé de traitement des mousses au solvant paraffinique (PFT) pour transformer les mousses de bitume générées dans le circuit d'extraction en charge d'alimentation pour l'usine de valorisation. Dans le procédé PFT, nous retirons sélectivement une partie des asphaltènes (les fractions lourdes de faible valeur du bitume extrait) pour créer un bitume plus léger, de plus grande qualité, qui nécessite moins de diluant pour le transport par pipeline et qui n'a pas besoin d'être valorisé, ce qui nous laisse plus de flexibilité pour le traitement en aval.

En raison de ce procédé de décarbonisation partielle, nos émissions de gaz à effet de serre pour le baril moyen extrait à Fort Hills sont équivalentes à celles du baril de brut moyen raffiné aux États-Unis.

Systèmes de transport autonome

Camion à la mine Millenium
Camion de transport à la mine Millenium

Au début de 2018, nous avons annoncé que nous allions de l'avant avec la mise en œuvre progressive des systèmes de transport autonome aux mines exploitées par l’entreprise. Nous avons maintenant des camions équipés de systèmes de transport autonome à l’installation North Steepbank, et la mise en œuvre des systèmes de transport autonome à l’installation de Fort Hills a commencé en 2019 et se poursuivra graduellement en 2020. Au cours des cinq prochaines années, nous prévoyons déployer plus de 150 camions autonomes dans le cadre du programme dans son ensemble, qui constituera l'un des investissements les plus importants au monde dans le domaine des véhicules autonomes.

Les camions autonomes fonctionnent au moyen de GPS, de communications sans fil et de technologies de perception. Le fonctionnement des camions est prévisible et ils sont équipés d'un ensemble de dispositifs de sécurité comme des systèmes d'itinéraires prédéterminés et de détection des obstacles. Ils permettent de réduire l'interaction entre les gens et l’équipement, ce qui diminue les taux d'incidents et de blessures potentielles. Les camions utilisés dans le cadre des activités de Suncor sont conçus pour fonctionner en mode autonome ou manuel.

Même si Suncor est la première entreprise à mettre en place ce type d'équipement, cette technologie est commercialement utilisée dans des sites miniers en Australie, aux États-Unis et au Chili.

Les évaluations ont démontré que la technologie comporte de nombreux avantages par rapport aux camions et aux pelles utilisés actuellement. Les nouveaux camions affichent notamment une performance accrue en matière de sécurité, une meilleure efficacité opérationnelle et de plus faibles coûts d'exploitation.

Avec la mise en place de systèmes de transport autonome, certains postes seront modifiés à Suncor au fil du temps. Le déploiement des systèmes selon une approche progressive permettra à l'entreprise de volontairement cibler chaque zone d’exploitation minière et d'appliquer les leçons apprises d'un cas à l'autre.

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